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Organizers and Legislators Band Together to Push for Driver’s License Reform at State Level

Panel participants from left to right – State Representative Lisa Hernandez, Jennifer Velazquez, an intern at Logan Square Neighborhood Association, State Representative Maria Antonia Berrios, Maria Pesquiera of Mujeres Latinas en Accion, and Lawrence Benito of ICIRR

State legislators are proposing highway safety regulations that would allow undocumented people to obtain driver’s licenses.

Lawmakers and members of the Latino community met on Thursday Sept. 27 at Pilsen’s National Museum of Mexican Art to discuss the bill that could pass this November with the support of the Latino Legislative Caucus.

If passed, the legislation would be another victory for the caucus, which has already passed an Illinois DREAM Act, in-state tuition for undocumented students and defeated the federal Secure Communities (SCOMM) program.

To residents in State Representative Maria Antonia Berrios’ district, the need to drive legally and safely is an urgent one. “[My constituents are] driving because they have to, but they’re scared every day,” Berrios said.

And the Latinos represented by ICIRR and the Latino Caucus have reason to fear. Since SCOMM’s start in 2008, over “56,000 children have lost one or both parents to deportation,” said Maria Pesquiera of Mujeres Latinas en Acción. Almost half of deportees have not committed a crime and many are removed from the country simply for driving without a license, she added.

Jennifer Velazquez, an organizer with Logan Square Neighborhood Association and student at Northeastern Illinois University, is one of the many youths that have lost a parent to ICE. Her father was detained by ICE when agents arrived at her family’s home in the early hours of Sept. 14 last year.

Velazquez’s younger sister, who has a learning disability, has been especially hard hit by their father’s deportation. “You can’t explain deportation to an eight-year-old girl,” she said with tears in her eyes.

Velazquez does not drive and says it is nearly impossible to find time to take driver’s education while juggling work and a full class schedule, but her mom is “constantly reminding [her] of [her] duties to the family.” License legislation, she adds, would make family life a lot easier for young people in similar situations.

“What motivates us as organizers to fight are stories like Jennifer’s,” said Lawrence Benito, CEO of ICIRR. But from a legislator’s perspective, the proposed bill cannot be framed as immigration reform if it is to succeed in the General Assembly’s’ veto session at the end of November.

For State Representative Lisa Hernandez, the bill must be presented in terms of a safety legislation that will get more insured drivers on the streets. Hernandez added that legislation could gain momentum by being presented as pro-business, particularly to members of the insurance industry that would protect newly legal drivers.

“We’re just trying to be more cognizant in who we are identifying as being the stakeholders in making [the legislation] pass. We’re much more active in [emphasizing] ‘these are the benefits for business.’”

Hernandez’s fellow Caucus member Berrios said the General Assembly should support the legislation for its potential tax benefits.

“[Driver’s licenses] are revenue for the state. Immigrants will … invest in licenses,” she said, noting that New Mexico has similar legislation for undocumented drivers. The state has already made “$17 million in license and registration fees. ITIN numbers must be used to get licenses, which requires immigrants to pay taxes. What could Illinois do with that money?”

“[The legislation] is an investment in our state.” Berrios said.

Amidst the Caucus’ push for license reform, the ICIRR’s current agenda is dominated by a Latino and immigrant voter registration drive that the group hopes will ultimately impact the elections and the possibility of future reforms in Illinois.

According to Pesquiera, ICIRR has a goal of registering “26,000 Latino and immigrant voters” before the registration deadline and has already registered “22,108 [new voters] in Illinois: 48 percent in the suburbs and 52 percent in the city.”

Benito argued the impact of the new voters ICIRR has registered will be felt long after the election. “The larger the footprint we leave on Election Day,” Benito said, the more likely it is the community will be able to use its numbers to halt anti-immigrant legislation and drum up support for other Latino issues, regardless of which candidate the thousands of newly registered voters choose at the ballot box. “We don’t want to be beholden to one party,” Benito added.

And the changing demographics of the Latino community are what ICIRR and the members of the Latino Caucus hope will give their vote a louder voice.

“The changing demographics are telling,” Benito said. Growth in the suburbs could mean a greater number of pro-Latino issue legislators in the General Assembly and a more powerful block to pass immigration reform at the state level, a strategy Benito hopes will be more successful than past national campaigns

The ICIRR also plans to conduct an analysis of voter demographics within 72 hours of the election to determine the role of the Latino vote and use the results to further legislation like the highway safety bill.

“Voters are empowering our legislators by coming out and voting,” Representative Hernandez said of the potential influence of Latino and immigrant voters.

The Latino Caucus will celebrate its 10-year anniversary on November 16 at its annual conference in Rosemont. Driver’s license reform will be addressed at the conference, organizers say, to be held only a week and a half before the General Assembly’s veto session.

Organizadores y Legisladores Se Unen Para Presionar por Reforma de Licencias de Manejo a Nivel Estatal  

Panel participants from left to right – State Representative Lisa Hernandez, Jennifer Velazquez, an intern at Logan Square Neighborhood Association, Lawrence Benito of ICIRR, Maria Pesquiera of Mujeres Latinas en Accion, and State Representative Maria Antonia Berrios

Los legisladores estatales están proponiendo regulaciones de seguridad de carreteras que permitirían que las personas indocumentadas obtengan licencias de manejo.  

Los legisladores y miembros de la comunidad latina se reunieron el jueves 27 de septiembre en el Museo Nacional de Arte Mexicano de Pilsen para discutir la propuesta que podría pasar este noviembre con el apoyo del Caucus Legislativo Latino.

Si es pasada, la legislación sería otra victoria para el caucus, que ya ha pasado un DREAM Act en Illinois, colegiaturas estatales para los estudiantes indocumentados y derrotó el programa federal Comunidades Seguras (SCOMM). Para los residentes del distrito de la Representante Maria Antonia Berrios, la necesidad de manejar legalmente y con seguridad es urgente. “[Mis constituyentes] están manejando porque tienen que [hacerlo] pero tienen miedo a diario”, dijo Berrios.

Y los latinos representados por ICIRR y el caucus latino tienen razón que temer. Desde el comienzo de SCOMM en el 2008, más de “56,000 han perdido uno o ambos padres a causa de la deportación”, dijo María Pesquiera de Mujeres Latinas en Acción. Casi la mitad de los deportados no han cometido delito alguno, Persiquiera dice, y muchos son expulsados del país, simplemente por manejar sin licencia, añadió.

Jennifer Velázquez, organizadora de la Asociación del Vecindario de Logan Square y estudiante de la Universidad Northeastern Illinois, es una de los muchos jóvenes que han perdido a un padre con ICE. Su padre fue detenido por ICE cuando los agentes llegaron al hogar de su familia a tempranas horas del 14 de septiembre del año pasado.

La hermana menor de Velázquez, quien tiene una discapacidad de aprendizaje, ha sido especialmente la que más fuertemente fue golpeada por la deportación de su padre. “No puedes explicarle la deportación a una niña de 8 años”, dijo con lágrimas en sus ojos.

Velázquez no maneja y dice que es casi imposible encontrar el tiempo para tomar clases de manejo mientras maniobra el trabajo y un horario completo de clases, pero su madre “constantemente le recuerda sus deberes con la familia”. La legislación de las licencias, añade, haría la vida familiar mucho más fácil para los jóvenes en situaciones similares.

“Lo que nos motiva a nosotros como organizadores a luchar son las historias como la de Jennifer”, dijo Lawrence Benito, director ejecutivo de ICIRR. Pero desde la perspectiva de un legislador, la propuesta de ley no puede ser considerada una reforma migratoria si va a lograr tener éxito en la sesión de veto de la Asamblea General a finales de noviembre.

Para la Representante Estatal Lisa Hernández, la propuesta debe ser presentada en términos de una legislación de seguridad que pondrá a más conductores asegurados en las calles. Hernández añadió que la legislación podría ganar impulso siendo presentada como pro-negocio, particularmente a los miembros de la industria de los seguros que protegerían a los recién legalizados conductores.

“Sólo estamos tratando de ser más conscientes de a quiénes estamos identificando como los grupos de interés que harán que [la legislación] pase. Somos mucho más activos [enfatizando] que ‘estos son los beneficios para el negocio’”.

La también compañera de Hernández del caucus Berrios dijo que la Asamblea General debe apoyar la legislatura por sus posibles beneficios fiscales.

“[Las licencias de conducir] son fuentes de ingresos para el estado. Los inmigrantes…invertirán en las licencias”, dijo, señalando que Nuevo México tiene una legislación similar para los conductores indocumentados. El estado ya ha obtenido “$17 millones en cuotas de licencia y de registro. Los números de ITIN deberán usados para obtener licencias, que requieren que los inmigrantes paguen impuestos. ¿Qué podría hacer Illinois con ese dinero?”

“[La legislación] es una inversión en nuestro estado”, dijo Berrios.

Entre la presión del caucus por una reforma de licencias, la agenda actual de ICIRR está dominada por una campaña de registro electoral de latinos e inmigrantes que el grupo espera que impacte las elecciones y la posibilidad de futuras reformas en Illinois.

Según Pesquiera, ICIRR tiene la meta de registrar a “26,000 electores latinos e inmigrantes” antes del plazo de registros electorales y ya ha registrado a “22,108 [nuevos electores] en Illinois: 48 por ciento en los suburbios y 52 por ciento en la ciudad”.

Benito argumentó que el impacto de los nuevos electores que ICIRR ha registrado se sentirá mucho después de las elecciones. “Entre más grande sea la huella que dejemos el día de las elecciones”, dijo Benito, más probable será que la comunidad pueda utilizar sus números para detener legislaciones anti-inmigrantes y conseguir el apoyo para otras cuestiones latinas, sin importar a cuál candidato los miles de recién registrados electores escojan en las urnas. “No queremos estar en deuda con un partido”, añadió Benito.

Y los cambios demográficos de la comunidad latina son lo que ICIRR y los miembros del Caucus Latino esperan le den a su voto una voz más fuerte.

“Los cambios demográficos lo dicen”, dijo Benito. El crecimiento en los suburbios podría significar un mayor número de legisladores a favor de las cuestiones latinas en la Asamblea General y un bloqueo más poderoso para pasar la reforma migratoria a nivel estatal, una estrategia que Benito espera será más exitosa que pasadas campañas nacionales.

ICIRR también planea conducir un análisis de la demografía electoral a 72 horas de la elección para determinar el papel del voto latino y utilizar los resultados para seguir con legislaciónes como la propuesta de seguridad de carreteras.

“Los electores están motivando a nuestros legisladores al salir y votar”, dijo la Representante Hernández de la posible influencia de los electores latinos e inmigrantes.

El Caucus Latino celebrará su 10º aniversario el 16 de noviembre en su conferencia anual en Rosemont. La reforma de licencias de conducir será abordada en la conferencia, que dicen los organizadores, se realizará a tan sólo una semana y media antes de la sesión de veto de la Asamblea General.

 

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